Stepping back to advance

Por QED

Me ha sido otorgado el inmenso privilegio y la inherente responsabilidad de estrenar esta sección. Decía Séneca que no hay viento favorable para el que no sabe a dónde se dirige, así que antes de soltar amarras e iniciar este viaje me ha parecido conveniente tratar de definir el rumbo de esta nueva empresa, y de paso recordarme a mí mismo las razones para enrolarme en ella.

Con este objetivo, permitidme retroceder unos cuantos años atrás. Hace ya casi un cuarto de siglo estrenábamos los años 90 tras una época prolífica en avances científicos. En los 80, la década de la revolución electrónica y del primer PC, el Voyager ya nos había enviado fotos desde Saturno, se había descubierto la secuencia del genoma humano y se demostraba la existencia de unas nuevas partículas del mundo subatómico, los bosones.

La comunidad científica podía sentirse bien orgullosa, pues parecía poder desentrañar cualquier misterio por lejano o cercano que estuviese. Sin embargo, Marilyn vos Savant, sin ni siquiera haber terminado sus estudios universitarios, estaba a punto de dar una lección de humildad a un gran número de matemáticos desde su columna de la revista Parade.

En esta columna Marilyn respondía a sus lectores acerca de temáticas diversas. Un día le preguntaron sobre un famoso concurso televisivo estadounidense en el que el concursante debía elegir una entre tres puertas y su premio consistiría en lo que se escondía detrás. En una de ellas le aguardaba un coche y tras las otras dos se ocultaba una cabra. Una vez escogida y antes de abrirla, el presentador del programa, que sabía dónde estaba el coche, abría una de las otras dos puertas y mostraba que detrás de ella había una cabra. Entonces el concursante tenía una última oportunidad de cambiar la puerta inicialmente seleccionada. La duda que le plantearon a Marilyn era si el concursante debía mantener su elección original o, por el contrario, escoger la otra puerta.

Marilyn aconsejó acertadamente al lector cambiar de puerta, explicándole que tendría el doble de probabilidades de llevarse el coche. Lo que no pudo imaginar la inteligente Marilyn fue lo que ocurriría después de publicar su respuesta. En la redacción de Parade comenzaron a recibir multitud de cartas apuntando que la respuesta de Marilyn era incorrecta, alegando que tanto quedándose con la puerta elegida al principio como cambiando de puerta se tendría la misma probabilidad de llevarse el coche.

Entre las 10.000 personas que enviaron una carta a Parade criticando la respuesta de Marilyn, había muchísimos matemáticos, muchos de ellos doctores, que se mostraban asombrados y decepcionados por el supuesto error de la columnista, quejándose además de la poca formación matemática de quien escribió aquella respuesta. Alguno incluso se permitió preguntarle cuántos matemáticos indignados se necesitarían para cambiar su opinión, advirtiéndole además de que si todos aquellos doctores estaban equivocados, el país se encontraba en serios problemas. Entre los que creían que los cálculos de Marilyn eran incorrectos, se encontraba Paul Erdös, considerado el más grande matemático el siglo XX y probablemente de toda la historia de las Matemáticas.

Hoy en día el problema de Monty Hall, bautizado así por el nombre del presentador del concurso, es uno de los más célebres en el mundo matemático y ya nadie duda acerca de su solución, pero en 1990 hubo que recurrir a una simulación por ordenador para que Erdös y el resto de sus colegas se retractaran y reconocieran estar equivocados.

Probablemente alguien a estas alturas estará intentando adivinar qué relación puede guardar esta anécdota con los motivos que me han empujado a colaborar en este blog. No, no es que pretenda emular a Marilyn y su inigualable coeficiente intelectual. Tan sólo trataba de ilustrar lo obtusos que podemos llegar a ser desde nuestro pedestal académico al regirnos por nuestras alineadas mentes especializadas. Desafortunadamente, a pesar de que la mayor parte de los grandes genios de la humanidad se han caracterizado por una formación multidisciplinar, nuestra sociedad lleva siglos apostando por la especialización dando lugar a guetos gremiales más propios del medievo que de un mundo globalizado e interconectado como el nuestro.

Un claro ejemplo podría ser este mismo blog, manifiestamente orientado a un colectivo muy determinado con un interés evidente en una disciplina muy concreta. De hecho, confieso que, cuando Leire me invitó a participar, lo primero que pensé es que un ingeniero como yo no tendría nada que aportar al que confío se convierta en un santuario del diseño gráfico y el marketing. Pero entonces rememoré mi relación con Leire, nuestra continua disparidad de opiniones y lo mucho que nuestro incesante contraste de ideas me ha ayudado a ampliar mi perspectiva del mundo. De manera recíproca, confío en que nuestras constantes discusiones también la hayan enriquecido a ella, dotándola al menos de la templanza necesaria para lidiar con un interlocutor tan irritante y provocador como en ocasiones puedo llegar a serlo yo.Supongo que es esa nota discordante, esa opinión heterodoxa, esa mirada distante la que persigue en esta sección al invitarnos a profanar su blog.

Por mi parte, intentaré seguir aportando mi granito de arena aunque, conociéndome, será más bien un guijarro cuadradito y anguloso de los que se te clavan en la planta del pie. Por lo pronto, aquí os dejo la que para mí es la moraleja del problema de Monty Hall. No os aferréis siempre a vuestra primera elección. No seáis ególatras. Debéis saber escuchar y percataros de cuándo es el momento de cambiar de puerta. No tengáis miedo de retroceder. Y es que a veces retroceder es el único modo de avanzar.

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